Voorbij de wegwerpponcho

Kledingontwerper T-Michael wist in tien jaar tijd van een regenjas iets exclusiefs te maken. Inmiddels worden zijn regenjassen wereldwijd verkocht.

‘Je raakt eraan gewend natuurlijk. Er is zo veel van,’ zegt T-Michael. De kledingontwerper kijkt berustend door het raam, naar de regen. We zitten in zijn werkplaats in Bergen, Noorwegen. Langs de wand staan uitpuilende kledingrekken, overal liggen stapels schetsen en stoffen.
Bergen is met ongeveer 250 regendagen per jaar ‘regenhoofdstad’ van de wereld. Niet zo verwonderlijk dus dat de kledingontwerper juist hier op het idee kwam om regenjassen te gaan maken.
Maar regenjassen zijn er toch genoeg? Op elke straathoek kun je hier een wegwerpponcho krijgen. T-Michael kijkt een beetje vies. ‘Regenjassen zijn vaak massaproductie. Snel klaar, maar niet mooi.’

Zit het goed?
Hij vervolgt met een mini-college over wat ‘mooi’ is. Natuurlijk: smaken verschillen en iedereen moet vooral aantrekken wat-ie zelf wil, maar: ‘Ik zie zo vaak mensen met kleding die gewoon niet goed zit.’ Draag iets wat past, zegt hij, of het nu van de H&M komt of Dolce Gabbana – zolang iets te ruim, te te strak etc. zit, is het mis. ‘Dat heeft niks met de prijs te maken.’
Het klinkt heel ruimdenkend, maar ik word er toch ineens beetje nerveus van in mijn wollen slobbertrui en spijkerbroek, die toch best versleten is, ontdek ik nu ik er beter naar kijk – waarom heb ik dat ding aangetrokken?

Maatpakken
T-Michael maakt al tientallen jaren maatpakken, kleedt mannen en vrouwen op een manier die hij stijlvol vindt. En hij niet alleen: anderen vinden dat ook, blijkt uit zijn succes. T-Michaels kledingstukken worden in 21 landen verkocht, verspreid over 124 winkels.
Zelf draagt hij uitsluitend eigen ontworpen kleding. Hij ís het merk. Hij zwemt niet, zegt T-Michael. Maar als hij dat zou doen, zou hij zijn eigen zwembroek in elkaar naaien.

hero_pitti-duo1-comp

Zijn leven stond niet altijd in het leven van kleding, vertelt hij. Hij werd geboren in Accra (Ghana) en groeide op in Londen. Pas toen hij in 1989 door de liefde naar Noorwegen werd getrokken, besloot hij een vakopleiding te volgen in tailoring, het maken van maatpakken. In het laatste opleidingsjaar leende hij wat geld van vrienden, kocht een tweedehands naaimachine en opende een eigen zaak.
Stap voor stap bouwde hij zijn onderneming op. Van een kleine winkelruimte aan de rand van de stad verhuisde hij naar de werkplaats aan Skostredet, in het hart van Bergen, waar we nu zitten. Een groot deel van het productieproces vindt inmiddels plaats in het buitenland. Het ontwerpen en herstellen van kleding gebeurt nog altijd in de werkplaats.

Noorse regen
Zo’n tien jaar geleden besloot T-Michael Norwegian Rain, de  lijn in regenkleding, op te zetten met een bevriende ondernemer. Het idee: stijlvolle regenjassen op maat, gemaakt met geïmpregneerde, waterdichte stoffen. Op maat maken lukte niet helemaal: de jassen worden geproduceerd in Japan en zijn vanwege de dunne plastic linten achter de naden, niet meer aan te passen als ze in Noorwegen arriveren. Maar stijlvol zijn ze zeker.

Door Winnifred Jelier.